Plus d’un millier de personnes traversent simultanément une immense zone forestière enneigée en Russie, sur une distance d’environ 26 000 kilomètres : elles sont à la recherche de nouvelles traces de tigres de l’Amour. Ils doivent le faire en même temps pour savoir combien d’animaux existent encore dans cette région. Au Cambodge, les experts du WWF comptent les léopards en utilisant des pièges à caméra pour prendre des photos des deux côtés. En utilisant les différents motifs des taches, ils peuvent distinguer combien de léopards différents ont couru devant leur objectif. Cela devient plus difficile lorsque les animaux ne peuvent pas être distingués individuellement. Dans ce cas, les biologistes doivent recourir à des méthodes de comptage ou à des analyses d’ADN plus complexes. Les éléphants et les rhinocéros peuvent également être comptés à l’aide de leur ADN, qui est extrait de leurs excréments. Parfois, même des chiens renifleurs spécialement entraînés sont utilisés pour rechercher les matières fécales.

 

Compter quelques animaux est plus difficile

Les recensements d’espèces sont complexes et coûteux et deviennent de plus en plus laborieux à mesure que les espèces se font plus rares. « Il est beaucoup plus difficile de prouver qu’un animal n’existe plus que de prouver qu’un animal existe », explique Volker Homes, expert en protection des espèces au WWF. « Donc le dauphin du Yangtsé est très probablement éteint. Mais personne ne peut le dire avec une certitude absolue. Après tout, il y a les plus étranges récupérations d’animaux ». Par exemple, on pensait que le cœlacanthe avait disparu depuis la fin du Crétacé jusqu’à sa redécouverte dans l’océan Indien en 1938. On pense qu’il y a 10 millions d’espèces dans le monde. Seuls 70 000 d’entre eux figurent sur la liste rouge internationale des animaux et des plantes menacés. Mais ce seul fait est un grand succès, car on sait très peu de choses sur de nombreuses espèces. Environ un tiers de toutes les espèces étudiées sont classées comme menacées. Partout dans le monde, de nombreux groupes d’experts différents vérifient régulièrement à quel point chaque espèce est menacée. Ces experts sont réunis par l’organisation faîtière UICN (Union internationale pour la conservation de la nature) – l’Union mondiale pour la nature.

 

Quand une espèce est-elle considérée comme menacée ?

La liste rouge internationale est basée sur des critères scientifiques et constitue donc la source la plus fiable et la plus réputée sur l’état de la biodiversité. Le degré de menace d’une espèce ne dépend pas seulement du nombre d’animaux ou de plantes encore présents. L’habitat joue également un rôle important. « Cela fait une grande différence qu’une espèce soit répandue sur la moitié de l’Afrique de l’Est ou qu’elle ne se trouve que dans un petit cône volcanique au Kenya », explique Arnulf Köhncke du WWF. « Si une zone est très petite, il peut encore y avoir 5 000 animaux ici – néanmoins, les espèces peuvent être gravement menacées par une éventuelle destruction de la zone ». Les experts vérifient également le taux de reproduction de chaque espèce et observent attentivement l’évolution de sa population.

 

Pour de nombreuses espèces, la liste rouge est le dernier recours

Le singe lion d’or du Brésil en est le meilleur exemple : avec une population de moins de 300 animaux à l’état sauvage, il était considéré comme « en danger » dans la liste rouge. Ce statut a fait du petit singe une priorité dans la protection des espèces. Il a été élevé dans des zoos, relâché dans la nature et une zone protégée a été créée. Aujourd’hui, il est un animal symbole de la forêt tropicale atlantique au Brésil et, après 30 ans de travail intensif de protection des espèces, sa menace a été déclassée en « très menacée ». En effet, la liste rouge distingue différentes catégories, par exemple si une espèce est déjà éteinte à l’état sauvage, si elle est menacée d’extinction, très menacée ou en voie de disparition. En fin de compte, cela sert avant tout les décideurs. La liste rouge des espèces menacées est la base de la fixation des priorités en matière de protection des espèces et constitue une aide à l’argumentation importante et reconnue pour la conservation de la nature.