Voyager en Thaïlande et voir des éléphants sont deux idées qui vont souvent de pair. Heureusement, de plus en plus de voyageurs veulent voir les éléphants en Thaïlande de manière responsable. Mais parfois, par manque d’informations, nous pouvons contribuer à une activité non responsable en visitant un faux « sanctuaire ».

Dans cet article, nous vous expliquons ce qu’est un sanctuaire d’éléphants et, surtout, nous vous donnons les outils pour distinguer un vrai sanctuaire d’un faux. Pour que lors de votre prochain voyage en Thaïlande, vous puissiez voir des éléphants et pratiquer un tourisme responsable en même temps !

Un peu d’histoire : la Thaïlande et les éléphants

Les éléphants ont toujours fait partie de la vie quotidienne des Asiatiques : ils participent aux festivités et aux défilés, servent de moyen de transport, sont exploités comme animaux de bât dans l’industrie forestière, et enfin introduits dans le secteur du tourisme, dans les activités équestres et les spectacles. À la fin des années 1980, leur utilisation dans l’industrie forestière a été interdite. Les propriétaires d’éléphants devaient donc trouver un autre moyen d’en tirer profit. Le seul débouché légal qu’ils ont trouvé, et qui fonctionne encore aujourd’hui, était le secteur du tourisme

L’augmentation du tourisme au cours des dernières décennies en Asie du Sud-Est a contribué à l’accroissement de l’activité des éléphants. Ainsi, rien que dans le nord de la Thaïlande, il y a maintenant plus de 200 centres ou « sanctuaires » qui gardent des éléphants en captivité pour le tourisme.

Si l’on prend en compte ces données et le fait que sur les 15 000 éléphants d’Asie en captivité, 3 800 se trouvent rien qu’en Thaïlande, il est clair que ce pays est le plus problématique de toute l’Asie. Et, par conséquent, le rôle économique que ces animaux jouent dans ce pays est d’une importance capitale.

Le « sanctuaire »

Aujourd’hui, plus de la moitié des centres qui détiennent des éléphants en captivité se nomment « sanctuaire » ou « centre de secours ». Le problème est que, pour la plupart des touristes, c’est déjà une garantie suffisante pour le considérer comme un espace solidaire et responsable. Mais rien n’est plus loin de la vérité : tout endroit qui garde des animaux en captivité peut se qualifier de « sanctuaire », « refuge », « centre de sauvetage » ou « centre de récupération » sans avoir à répondre à des exigences spécifiques, puisqu’il n’y a pas de loi qui le réglemente.

Sous le label « sanctuaire », on trouve à la fois des centres qui vivent pour leurs animaux et leur offrent une visite respectueuse, et des centres qui continuent à proposer des spectacles et des équitations. Et entre ces deux extrêmes, il y a ceux qui proposent des photos, des bains et d’autres activités où l’interaction avec l’éléphant est le protagoniste.

Et oui, nous sommes de plus en plus conscients et nous savons déjà que les spectacles et l’équitation ne sont pas responsables. En conséquence, nombre de ces centres ont été contraints de cesser d’offrir ces activités pour ne pas nuire à leur activité et continuer à recevoir des visiteurs. La plupart d’entre eux sont promus comme des centres responsables sous le slogan « PAS DE CHEVAUX », comme si cela constituait une preuve sans équivoque de leur qualité. Mais nous devons garder à l’esprit que, tout comme le fait de monter un éléphant est un critère clair pour le classer comme « faux sanctuaire », le fait qu’ils ne proposent pas de monter à cheval ne garantit pas qu’il s’agit d’un centre éthique et responsable. Il y a beaucoup d’autres critères importants à prendre en compte.

De plus, son objectif principal n’est pas de faire un profit économique, mais plutôt le bien-être des animaux. Ainsi, le centre devrait être conçu par et pour l’animal, et non pour les visiteurs. Les visites sont un plus qu’ils utilisent pour pouvoir récupérer une partie de l’argent investi et ainsi pouvoir continuer à prendre soin des animaux et leur offrir une bonne vie, tout en profitant de ces visites pour expliquer leur travail et sensibiliser les gens.

Clé pour distinguer un vrai sanctuaire d’éléphants d’un faux

Si vous voulez voir des éléphants en Thaïlande ou ailleurs, voici les points à prendre en compte lors de l’analyse d’un établissement pour l’éthique et la responsabilité. Chacun d’entre eux est important, il n’est pas valable qu’un centre ne respecte que certains.

1. Ne montre ni comportements anormaux ni comportements non naturels

Ce point est sans équivoque et facile à identifier. Tout centre qui présente un spectacle de type cirque ou qui leur fait adopter des comportements qui ne sont pas de leur nature (par exemple, peindre ou dessiner, taper dans un ballon, danser, adopter des postures étranges ou inappropriées, etc.) ne peut être considéré comme un sanctuaire/centre de secours. L’équitation est incluse ici, car dans la nature un éléphant ne porterait jamais un humain, que ce soit avec ou sans selle.

2. Pas d’interaction homme-animal

Dans un véritable sanctuaire, l’interaction avec les animaux doit être minimale ou inexistante. Les éléphants sont des animaux sauvages. Peu importe depuis combien de temps ils sont avec les humains, même s’ils sont nés en captivité, ils ne peuvent pas être considérés comme des animaux domestiques. Et en tant qu’animaux sauvages, ils conservent leurs instincts naturels. Cela signifie qu’en plus d’être des animaux dangereux et imprévisibles pour les humains (en raison de leur force et de leur taille), ce sont des animaux qui sont facilement stressés par le contact avec des étrangers.

Plusieurs des centres qui permettent des interactions étroites et directes avec les éléphants s’excusent en justifiant que ces animaux sont des êtres très sociables et que le contact avec les humains leur est bénéfique. Et s’il est vrai que les éléphants sont des animaux très sociaux, il faut garder à l’esprit qu’ils sont sociables entre eux, et non avec les humains. Pensez-y de cette façon : un éléphant dans la nature ne chercherait jamais à entrer en contact avec les humains, mais s’enfuirait plutôt.

De cette façon, un véritable sanctuaire évite toujours le contact direct avec les visiteurs et réserve ce contact aux travailleurs et aux vétérinaires du centre (surtout aux cornacs), pour une question de besoin et de soins.Dans les activités d’interaction typiques que nous trouvons : les nourrir (une activité qui ne peut être justifiée que de manière très contrôlée, avec certains animaux, pour une raison spécifique et avec des distances de sécurité), les baigner, les toucher et prendre des photos et des images avec eux, entre autres.

Baigner les éléphants est une activité qui est devenue très à la mode. Dans de nombreux centres, les éléphants sont obligés une, deux ou même trois fois par jour (selon les groupes qui passent) de se mettre à l’eau, de s’étirer et de se laisser frotter et baigner par les visiteurs. Gardez à l’esprit qu’un éléphant n’a pas besoin d’être baigné, et encore moins d’être frotté avec une brosse par un groupe d’étrangers. De plus, en tant que comportement naturel et correct, les éléphants se salissent souvent pour protéger leur peau du soleil et des parasites.

Un véritable sanctuaire devrait encourager l’animal à développer ses comportements les plus naturels : se baigner, se nourrir, et interagir et dialoguer avec les autres éléphants du centre.

3. Pas de reproduction

Un bon centre ne promet jamais la reproduction, il essaie plutôt par tous les moyens d’empêcher les animaux de se reproduire. La seule exception serait dans le cas d’un programme de réintroduction dans la nature, ce qui est vraiment très compliqué.

L’explication est très simple : aucun centre n’est intéressé par une progéniture qui prendrait la place d’autres individus qui pourraient être sauvés, en plus de ne pas vouloir condamner de nouveaux animaux à une vie de captivité, et donc, perpétuer le problème.

4. Leur fournir un environnement naturel aussi proche que possible de leur habitat

Un véritable sanctuaire tente de reproduire en captivité les conditions naturelles de l’habitat de l’animal. Elle fait tout ce qu’elle peut pour le rendre aussi semblable que possible afin de promouvoir ses comportements les plus intrinsèques et naturels. Par conséquent, le centre est conçu par et pour l’animal, et non pour le touriste. Le visiteur doit observer l’animal se comporter de manière naturelle et libre, en gardant toujours une distance de sécurité et sans interférer dans sa vie quotidienne. Il s’agit d’observer les éléphants en tant qu’éléphants, et de se comporter comme tels.

Ces quatre points que nous vous avons expliqués ne sont pas les seuls qui déterminent un bon centre, mais ils sont les plus faciles à différencier. Ils sont en outre applicables à tout autre centre qui maintient des animaux sauvages en captivité. En d’autres termes, un sanctuaire de tigres, par exemple, ne doit pas présenter de spectacles ou d’activités d’interaction avec les tigres, ne doit pas les reproduire et doit fournir un environnement aussi proche que possible de l’habitat de cette espèce particulière.

Comment détecter si un sanctuaire est réel ou faux avant de voyager ?

Il est essentiel qu’avant de visiter un centre ou de participer à une activité liée aux animaux, vous enquêtiez et vous informiez bien à l’avance. Voici quelques étapes à suivre:

Avec tout cela, vous pourrez vous faire une idée du travail qu’ils font dans ce centre, des activités qu’ils promeuvent, de la visite et de la manière dont ils traitent les animaux et vous pourrez déterminer s’ils respectent ou non les points précédents.

Voir les éléphants de Thaïlande de manière responsable

Si vous vous attendiez à trouver une liste d’endroits responsables pour voir des éléphants en Thaïlande dans cet article, nous sommes désolés de vous dire que ce n’est pas ce genre d’article. Nous ne voulions pas vous donner le poisson, mais la canne à pêche pour que vous puissiez apprendre à pêcher. Nous pensons qu’avec ces informations, vous aurez terminé ce poste en ayant appris à distinguer par vous-même ce qui est une activité responsable et ce qui ne l’est pas.

Si après vous être informé et avoir enquêté sur un lieu ou une activité, vous n’êtes pas clair, la meilleure chose à faire est toujours de ne pas participer. Et si, pour quelque raison que ce soit, vous vous trouvez à participer à une activité touristique non responsable, ne soyez pas gêné ou n’essayez pas de la justifier, retournez-la, signalez-la et criez-la haut et fort. Le manque d’information est la principale raison pour laquelle tant de personnes participent à ces faux sanctuaires.

Nous espérons que cela vous a été utile et que, si vous voyagez en Thaïlande ou dans tout autre pays et que vous voulez voir des éléphants ou tout autre animal, vous le faites de manière responsable.